On a beaucoup parlé cette semaine de la découverte d’un très vieux fossile. De quoi est-il « le plus vieil ancêtre » est une question qui fait débat, mais une chose est sûre : c’était une grosse bouche sans anus.

Appelé Saccorhytus, il s’agit d’une créature d’un millimètre de long qui vivait il y a 540 millions d’années et possédait une bouche disproportionnée par rapport à son corps. Le micro-fossile a été identifié en Chine et fait l’objet d’une recherche le 30 janvier dans Nature. Or, Saccorhytus a été appelé par certains médias « le plus ancien ancêtre », ce qui est une erreur de quelques milliards d’années : le plus ancien ancêtre commun à tous les êtres vivants était fort probablement une bactérie sans noyau vivant il y a plus de 3 milliards et demi d’années. On l’a aussi appelé « le plus ancien ancêtre des humains », ce qui n’est guère plus précis, puisque c’est aussi cette bactérie qui serait le plus ancien ancêtre des humains. En réalité, Saccorhytus est probablement le plus ancien ancêtre connu des vertébrés, un groupe qui allait, après lui, donner naissance aux poissons, puis aux reptiles et aux mammifères.