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La Terre aux plusieurs lunes

(ASP) - Vous avez toujous cru que la Terre faisait pauvre figure avec sa seule et unique lune? S'il faut en croire un article publié dans une revue spécialisée, la Physical Review Letters, la Terre pourrait en réalité avoir plusieurs lunes. Des petites lunes, toutefois, en comparaison de celle que nous voyons dans le ciel: plus précisément, des astéroïdes errants qui, au fil des âges, seraient passés trop près de la Terre et seraient restés prisonniers de son attraction.

Selon le planétologue Carl Murray et ses collègues du Collège Queen Mary et Westfield de Londres, qui signent l'article, la façon dont ces astéroïdes auraient été "capturés" leur aurait donné des orbites excentriques, ce qui ne faciliterait pas leur observation. Mais l'un d'entre eux serait d'ores et déjà connu: l'astéroïde Cruithne, dont des astronomes du Canada et de la Finlande avaient rapporté dans Nature, en 1997, qu'il suivait une trajectoire ne pouvant s'expliquer que s'il était lié à la Terre.

Orbite excentrique, le mot est faible: Cruithne ne tourne même pas autour de la Terre: il tourne en fait autour du Soleil, suivant une trajectoire complexe qui l'amène entre les orbites de Mercure (la planète la plus rapprochée du Soleil) et Mars. Mais ce parcours est toujours lié à celui de la Terre, comme si un fil invisible les unissait. L'ensemble du cycle s'étalerait sur quelques siècles -une autre bonne raison pourquoi, si la Terre a d'autres lunes comme celle-là, on aurait tant de mal à en avoir la preuve. Rendez-vous dans quelques siècles pour en avoir le coeur net...

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