Semaine du 8 novembre 1999

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Le chimpanzé est meilleur que l'homme

(ASP) - Du moins, au plan génétique: une étude parue dans Science révèle que nos cousins sont génétiquement quatre fois plus riches que nous. Autrement dit, qu'il y a davantage de diversité chez eux que chez nous -ce qui est, soit dit en passant, une plus grande garantie de survie à long terme, nous apprennent les biologistes depuis longtemps.

Mais cette découverte, réalisée à l'Institut Max-Planck de Leipzig (Allemagne) a une autre signification: elle signifie que l'être humain aurait pour ancêtres un tout petit groupe de grands singes et qu'il ne serait donc pas, lui, si diversifié que ça -un peu comme un peuple vivant dans un pays, et qui n'aurait pour ancêtres qu'une ou deux familles, les premières à être arrivées là quelques siècles plus tôt.

Les chercheurs Svante Paabo, Henrik Kaessmann et Victor Wiebe ont étudié l'ADN nucléaire (c'est-à-dire celui qui se trouve dans le noyau des cellules) de 30 chimpanzés provenant de trois régions de l'Afrique, et de cinq bonobos -une espèce voisine du chimpanzé. En plus de révéler cette diversité génétique, ces analyses permettent d'effectuer un calcul intéressant: l'ancêtre de tous les chimpanzés aurait vécu il y a environ 1,4 million d'années, alors qu'on estime que l'ancêtre de tous les humains aurait vécu il y a 500 000 ans.

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