Semaine du 28 juin 1999

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La conscience d'être singe

(ASP) - Or donc, les singes manipulent les outils. Et ils ont une culture. Que nous reste-t-il d'unique à nous, pauvres humains? La conscience. Mais pour combien de temps encore?

Les primates sont-ils "conscients" demande cette semaine Science. A cette vaste question philosophique, la réponse est prévisible: peut-être. En tout cas, si on définit comme critère premier d'être "conscient" ce que les anglophones appellent la conscience de soi (self-conscious) autrement dit, la conscience d'être un individu unique. Dans un tel cas, les grands singes pourraient -peut-être- passer l'examen.

Evidemment, admet Marc Hauser, neurologue cognitif à l'Université Harvard, il n'est pas facile de savoir ce qui se passe dans la tête d'un de ces animaux. Par ailleurs, où commence-t-elle vraiment, cette fameuse conscience de soi? Des tests qu'on fait passer depuis longtemps à des bébés humains ont par exemple montré que le développement mental d'un chimpanzé pouvait être comparé à celui d'un enfant de deux ans, voire même un peu plus. D'autres tests montrent que ces mêmes chimpanzés peuvent attribuer des pensées et des intentions à d'autres de leurs congénères. Et enfin, il y a le fameux test du miroir, où certains de ces singes, mais pas tous, se sont apparemment bel et bien "reconnus".

Mais ces tests ne sont pas aussi convaincants qu'ils en ont l'air. A la limite, peut-on dire d'un enfant de deux ans qui ne se reconnaît pas dans le miroir qu'il possède cette fameuse conscience de soi? Et si la réponse est non, alors comment diable doit-on s'y prendre pour établir des tests convaincants sur le fossé qui nous sépare de nos cousins?

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