Semaine du 28 juin 1999

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Cassini passe par Vénus en route vers Saturne

(ASP) - Si vous avez quelque notion d'astronomie, le parcours ne semble pas logique: on part de la Terre, on passe par Vénus deux fois, puis par la Terre, et ensuite on s'en va vers Saturne. La raison de ce chassé-croisé, ceux qui sont au courant de la mission Cassini le savent déjà, c'est que chaque passage à proximité d'une planète permet à la sonde américaine de prendre un peu plus de vitesse. Ca lui prend donc plus de temps que si elle avait pris la ligne directe Terre-Saturne, mais cela permet d'économiser énormément de carburant.

Or donc, Cassini est passée la semaine dernière, le 24 juinplus précisément, à proximité de Vénus, deuxième de quatre étapes de son périple de sept ans vers la planète aux anneaux. La sonde, qui avait été lancée le 15 octobre 1997 (manchette) est passée à 600 km de Vénus et en a profité pour faire quelques observations. Elle doit passer à proximité de la Terre le 17 août prochain -un "détail" qui, au moment de son lancement, avait enragé les écologistes, Cassini étant équipée d'un réacteur au plutonium. Elle doit ensuite croiser la route de Jupiter le 30 décembre 2000, avant d'atteindre Saturne le 1er juillet 2004. Cassini est équipée d'une sonde plus petite, Huygens, conçue par les Européens, qui doit aller se poser sur une des lunes de Saturne, Titan, que l'on sait être recouverte d'une atmosphère d'azote.

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