Le botulisme: nous en entendons parler de temps en temps, mais savons-nous vraiment ce que c’est?

QU'EST-CE QUE LE BOTULISME? Le botulisme – une toxi-infection alimentaire rare mais grave – est causé par une neurotoxine produite par la bactérie Clostridium botulinum, un microorganisme retrouvé couramment dans la nature. La toxine botulinique est la toxine la plus puissante connue et s'attaque au système nerveux en provoquant la paralysie. En général, le botulisme se propage par des aliments contaminés par cette toxine. Le botulisme n'est pas une maladie contagieuse et donc ne peut pas être transmis d'une personne à l'autre.

QUELS SONT LES SYMPTÔMES DU BOTULISME? Voici les premiers symptômes du botulisme: Vision double ou brouillée, difficulté d'élocution et difficulté à avaler, sécheresse de la bouche et du nez, nausées, vomissements, étourdissements, maux de tête et fatigue. L'atteinte neurologique entraîne une paralysie aiguë observable au niveau du visage, de la tête, de la gorge, de la poitrine et des extrémités. L'insuffisance respiratoire peut entraîner la mort. Les symptômes se manifestent en général dans les 6 à 36 heures suivant l'exposition et la maladie peut durer de 2 heures à 14 jours. Cependant, certains symptômes peuvent persister plus longtemps. Le taux de mortalité canadien associé au botulisme est d'environ 5 à 10 %, s'il y a traitement adéquat. On rapport au Canada une vingtaine de cas par année.

COMMENT PEUT-ON PRÉVENIR LE BOTULISME? Le botulisme alimentaire est causé par la mise en conserve domestique inadéquate d'aliments. Dans le doute concernant la technique de stérilisation employée par un tiers, il faut faire bouillir durant 15 min les aliments placés en conserve avant de les consommer (pour détruire la toxine botulinique). Le botulisme peut également provenir d'autres sources, tel que l'ail mariné dans l'huile, les piments de Cayenne et les tomates mal conservées. Il est important de suivre des procédures d'hygiène strictes afin de réduire la contamination des aliments. Les huiles aromatisées à l'ail ou aux herbes devraient être gardées au réfrigérateur. Il ne faut pas donner de miel aux enfants avant l'âge d'un an et il ne faut jamais consommer d'aliments provenant de conserves qui fuient ou dont les extrémités sont gonflées. L'aliment peut ne pas paraître gâté, mais contenir quand même la toxine.

COMMENT LE BOTULISME EST-IL TRAITÉ? Le botulisme peut être diagnostiqué rapidement et traité sans tarder au moyen d'une antitoxine. Celle-ci ne peut faire disparaître les effets de la maladie, mais elle peut prévenir les atteintes neurologiques ultérieures. Les antibiotiques ne sont d'aucun secours contre les toxines. Le traitement se limite à une thérapie de soutien. Il n'existe pas de vaccin destiné au grand public, mais les employés de laboratoire de microbiologie peuvent être vaccinés à cause du risque d'exposition plus élevé.

Source principale: Agence canadienne d'inspection des aliments

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Patrick D. Paquette, microbiologiste, RMCCM Consultant en prévention des infections

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