À intervalles réguliers depuis quelques décennies, des groupes désireux de semer le doute sur l’existence d’un consensus scientifique qui va à l’encontre de leurs intérêts, ont prétendu qu’un grand nombre de scientifiques les appuyaient. En septembre, une lettre signée par « 500 scientifiques » rejetant l’existence d’une « urgence climatique » attirait en ce sens l’attention de mouvements et politiciens climatosceptiques.


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Une lettre d’opinion n’est pas une étude

Comme le Détecteur de rumeurs l’expliquait dans ce texte, une opinion, même publiée par un scientifique, et une étude réalisée par un scientifique, n’ont pas la même valeur.

C’est parce qu’en science, les données, au contraire des opinions, peuvent être vérifiées par d’autres scientifiques, et les conclusions d’une étude peuvent ainsi être confirmées ou infirmées.

Une vérification en deux étapes

Avant d’adhérer à une opinion formulée dans une telle lettre, le Détecteur de rumeurs propose deux étapes simples et rapides.

La première étape consiste à analyser le contenu de la lettre. Nul besoin d’être un expert des sciences pour y arriver : il suffit de se demander si les affirmations qui y sont avancées s’appuient sur des données vérifiables, tirées d’études, lesquelles sont idéalement citées en référence dans la lettre, plutôt que sur des opinions.

La seconde étape est de vérifier si les scientifiques qui ont signé la lettre sont des experts du domaine. Cette étape est particulièrement facile lorsqu’il s’agit d’universitaires qui disposent d’une page web sur le site de leur institution. Un autre avantage aux études : en plus des données qu’elles apportent, elles sont généralement signées par des experts du domaine. En comparaison, dans la lettre d’opinion de septembre, moins de 3% des signataires possèdent une expertise sur le climat ou la météo.

Si, après cet examen préliminaire, on n’est toujours pas convaincu de la validité des affirmations présentées dans la lettre, il peut être nécessaire de pousser un peu plus l’examen de son contenu. C’est ce qu’a fait le site Climate Feedback : il relève par exemple que la lettre affirme que les modèles climatiques ignorent les bénéfices qu’aurait une quantité accrue de CO2 sur la croissance des plantes, ce qui est faux. « Les modèles climatiques incluent bel et bien le cycle du carbone (...), et ceci inclut les effets d’une augmentation du CO2 atmosphérique sur la végétation » lit-on sur Climate Feedback. La lettre laisse également croire que « très peu d’études » affirment que le réchauffement actuel est causé par l’humain, ce qui est également faux: « la plupart des études sur les changements climatiques ne précisent pas que le récent réchauffement est principalement anthropogénique parce que la cause anthropogénique n’est pas  une controverse ».

500 par rapport à combien de scientifiques?

Par ailleurs, que représentent 500 scientifiques sur l’ensemble des personnes qui peuvent se réclamer du titre de « scientifique »? Il faut se rappeler que ce terme n’est pas un titre réservé aux membres d’un ordre professionnel, comme celui de médecin, d’avocat ou de notaire. Quiconque travaille dans le secteur de la recherche, de la santé  ou comme ingénieur, peut porter le titre de scientifique.

Selon le Bureau du travail américain, les États-Unis comptaient en 2018 quelque 750 000 « médecins et chirurgiens » en exercice, 21 600 « physiciens et astronomes », 40 000 biologistes et microbiologistes, 31 000 géologues, 84 000 chimistes et 1,6 million d’ingénieurs.

Et ces totaux ne sont que ceux qui travaillaient en 2018: pour avoir un ordre de grandeur plus précis du nombre de « scientifiques », il faudrait ajouter à ces chiffres les millions de scientifiques à la retraite, puisqu’un grand nombre des signataires de la lettre de septembre sont des retraités. Notons que ces chiffres ne valent que pour les États-Unis, alors que la liste de septembre est internationale.

Enfin, il s’avère relativement facile de trouver des gens qui ont une formation scientifique, et qui défendent des idées surprenantes. Ainsi, en 2001, un groupe créationniste américain, l’Institut Discovery, qui rejette la théorie de l’évolution, avait publié une lettre signée par « 100 scientifiques qui contestent le darwinisme » (depuis, quelques centaines d’autres noms se sont ajoutés à la liste). En réplique, le National Center for Science Education avait lancé une pétition, aujourd’hui signée par « 1400 scientifiques appelés Steve qui appuient la théorie de l’évolution ».